Hermann Joseph Muller

Hermann Joseph Muller (New YorkIndianapolis) est un généticien américain qui a posé les bases de l'étude des effets des rayonnements ionisants sur le génome. Il est lauréat du prix Nobel de physiologie ou médecine de 1946[1].

Biographie

Il commença sa carrière comme élève de Thomas Hunt Morgan (1866-1945) en étudiant les mutations chez la mouche du vinaigre (drosophile). Comme il trouvait que les mutations chez cette mouche ne se produisaient pas assez vite, Muller fut le premier à augmenter le taux de mutation par la chaleur. Toujours pas satisfait, il irradia les mouches au moyen de rayons X de 50 kilovolt et obtint un taux de mutation plus élevé. Il fut ainsi le premier à démontrer, en 1926, que les radiations ionisantes induisent des altérations génétiques. En outre, ses expériences furent menées de manière quantitative, de sorte qu'il put déterminer la fréquence de mutations. En 1946, il est lauréat du prix Nobel de physiologie ou médecine « pour la découverte de la génération de mutations par l'irradiation aux rayons X[1] ».

S'il lui a fallu attendre près de deux décennies avant qu'un prix Nobel vienne récompenser ses travaux, c'est probablement dû en partie à ses idées politiques de gauche, à ses opinions eugénistes et à ses discours souvent impopulaires concernant les risques liés aux irradiations. En 1931, les critiques sévères et les pressions auxquelles Muller fut exposé pour ses opinions le poussèrent à quitter les États-Unis, pour se retrouver un an plus tard en train de diriger le laboratoire de génétique à l'Institut de botanique appliquée de Léningrad.

Toutefois, la domination de Joseph Staline et son désaccord avec les thèses de Lyssenko décidèrent Muller à quitter l'Union soviétique pour l'Écosse, où il eut comme premier élève S. P. Ray-Chaudhuri (1907–1994). Ensemble ils étudièrent la fréquence de mutation et la dépendance entre les doses d'irradiation et les mutations. Vers cette époque, Muller commença à avertir le public des risques de cancer et d'effets génétiques héréditaires encourus par des expositions, pour la plupart inutiles, à des radiations.

Vers la fin des années 1940, le programme des tests d'armes nucléaires avait débuté et Muller retourna aux États-Unis pour critiquer ouvertement les rapports de la Commission de l'énergie atomique des États-Unis concernant les risques associés à la chute des poussières radioactives à l'échelle mondiale. En conséquence, Muller ne se trouvait pas parmi les délégués américains officiels choisis par l'AEC pour la conférence internationale de 1955 des Nations unies sur les utilisations pacifiques de l'énergie atomique. Néanmoins, Muller participa à la réunion et, après que pratiquement chaque orateur eut fait référence à son œuvre, il fut ovationné. En 1955, Muller est l'un des onze signataires du manifeste Russell-Einstein qui met en lumière les dangers créés par les armes nucléaires et appelle les principaux dirigeants du monde à rechercher des solutions pacifiques aux conflits internationaux. Muller est devenu membre étranger de la Royal Society le .

Notes et références

  1. a et b (en) « [F]or the discovery of the production of mutations by means of X-ray irradiation » in Personnel de rédaction, « The Nobel Prize in Physiology or Medicine 1946 », Fondation Nobel, 2010. Consulté le 5 décembre 2010

Voir aussi

Articles connexes

Liens externes

  • (en) Biographie sur le site de la fondation Nobel (le bandeau sur la page comprend plusieurs liens relatifs à la remise du prix, dont un document rédigé par la personne lauréate — le Nobel Lecture — qui détaille ses apports)
  • (en) Hermann-Joseph-Muller sur le site de l’Encyclopedia Britannica
  • (en) Biographie sommaire
  • (es) Biographie sommaire
  • Portrait de Hermann Joseph Muller
  • (en) On the origins of the linear no-threshold (LNT) dogma by means of untruths, artful dodges and blind faith, Edward J. Calabrese, Environmental Research 142 (2015) 432–442.
  • Notices d'autorité :
  • Notices dans des dictionnaires ou encyclopédies généralistes : American National Biography • Encyclopædia Britannica • Encyclopædia Universalis • Gran Enciclopèdia Catalana • Swedish Nationalencyklopedin • Munzinger Archiv • Store norske leksikon
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