Constantin von Economo

Constantin von Economo
Fichier:Constantin von Economo (1876–1931) © Wilhelm Hlosta (1904–1984) OeNB 14181000.jpg
Constantin von Economo.
Titre de noblesse
Baron
Biographie
Naissance
Décès
(à 55 ans)
Vienne
Nationalité
Formation
Activités
Conjoint
Karoline Schönburg-Hartenstein ()
Autres informations
A travaillé pour
Domaine

Constantin von Economo, né le à Brăila, Roumanie et mort le à Vienne, est un neurologue autrichien d’origine roumaine et d'ascendance grecque. Il est principalement connu pour avoir décrit en 1917 l'encéphalite léthargique, dite aussi maladie de von Economo-Cruchet, et pour la réalisation d'un atlas cytoarchitectonique du cortex cérébral publié en 1925.

Biographie

Constantin von Economo, dont le nom complet est Constantin Alexander Economo Freiherr (Baron) von San Serff, est né dans la ville roumaine Brăila, de parents issus de l’aristocratie grecque aisée. Peu après sa naissance sa famille s’installe à Trieste, alors ville autrichienne, où il est élevé. C’est en lisant l’ouvrage paru en 1864 « Génie et folie » de Cesare Lombroso qu’il se sentit attiré par la médecine, mais après ses études secondaires au Gymnase de Trieste en 1893, son père l’oblige à commencer des études d’ingénieur et ce n’est qu’après 2 ans qu’il est autorisé à s’inscrire en médecine. Durant ses études il est successivement démonstrateur à l’institut d’Histologie d’Anton von Rosenstein (1842-1925), puis assistant à l’Institut de Physiologie de Siegmund Exner (1846-1926).

Après avoir obtenu son doctorat à Vienne en 1901, il va passer une année de formation spécialisée à la clinique universitaire de Nothnagel, puis à Paris où il restera une année, en psychiatrie chez Valentin Magnan et en neurologie chez Pierre Marie. Il se rend ensuite à Strasbourg chez Albrecht Bethe , le père du futur Prix Nobel de physique 1967 Hans Bethe, et à Munich chez Emil Kraepelin.

En 1906 il revient à Vienne et y devient l'assistant de Julius Wagner von Jauregg (1857-1940) en clinique psychiatrique. Il est aussi durant cette période pilote d’aérostat et en 1908 parmi les premiers aviateurs autrichiens. Étant détenteur d’un brevet de pilote il sert durant la Première Guerre mondiale sur le front du sud tyrolien et reçoit plusieurs décorations. En 1916 il est rappelé à Vienne afin de prendre part aux soins des traumatisés crâniens dans la Clinique de Wagner von Jauregg. C’est à ce moment qu’il débuta ses études sur l'encéphalite épidémique.

Constantin von Economo, photographié en 1910 en tenue de pilote d'avion.

Il est nommé professeur associé de psychiatrie et de neurologie en 1913, et en 1921 professeur titulaire extraordinaire. En 1920 il épouse la fille d’un général autrichien, le prince Alois von Schönburg-Hartenstein, mais en 1928 il décline l’offre de prendre la succession de Wagner von Jauregg comme directeur de la Clinique de Psychiatrie et de Neurologie de Vienne désirant poursuivre ses travaux de recherche sans avoir à s’occuper de tâches administratives.

En 1931 il devient directeur de l’institut de recherche sur le cerveau nouvellement créé en relation avec la clinique de psychiatrie, mais il meurt soudainement d’une crise cardiaque quelques mois seulement après la fondation de l’institut.

On doit à Constantin von Economo 27 publications, dont un livre sur l'encéphalite léthargique parue en 1929, une année après le travail de Cruchet.

Éponymie

Il a laissé son nom à l'encéphalite léthargique, décrite simultanément par le français Jean-René Cruchet (maladie de von Economo ou de von Economo-Cruchet). Cette maladie du système nerveux central qui s’est répandue sur un mode épidémique en 1915 et 1924 principalement en Europe et en Amérique du Nord, se caractérise pour sa forme la plus répandue, par une importante somnolence (léthargie) d’où son nom de maladie du sommeil européenne (par opposition à la maladie du sommeil africaine ou trypanosomiase), des douleurs musculaires (mylagies), une fièvre, un état stuporeux, une ophtalmoplégie et une faiblesse (parésie) des membres. Deux autres formes ont été décrites par von Economo : une forme hyperkinétique (associée à un insomnie) et une forme akinétique, dite parkinsonisme postencéphalitique.

En neurosciences, le nom de von Economo est associé à son opus magnum "Die Cytoarchitektonik der Hirnrinde des erwachsenen Menschen" (La cytoarchitectonie du cortex cérébral de l'homme adulte) en 1925 avec Georg Koskinas. C'est dans ce travail d'histologie qu'il fait la description des neurones en fuseau qu'on baptise aussi neurones de von Economo.

Références

  • (de) Wagner-Jauregg J. Dr Constantin Baron Economo von San Serff †. Wiener klinische Wochenschrift, 1931, 44 (44).
  • (de) Von Economo C. Die Encephalitis lethargica, ihre Nachkrankheiten und ihre Behandlung. Berlin and Vienna, Urban und Schwarzenberg, 1929

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