Adoration des mages

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Les Très Riches Heures du duc de Berry, ms.65, folio 52r, vers 1411-1416, musée Condé, Chantilly.

L’Adoration des mages d'après un épisode de l'Évangile selon Matthieu (2-1-12) est un thème iconographique chrétien populaire d'un épisode de la vie du Christ, la visite des rois mages lors de sa nativité. Dans l'occident chrétien, cette scène est commémorée à l'Épiphanie tandis que l'Église orthodoxe la place le 25 décembre.

Sources littéraires

Selon Mathieu, des mages (astronomes) se présentent devant Hérode, en Judée, à la recherche d'un nouveau-né dont une étoile leur a indiqué la naissance et le destin royal. Hérode les dépêche à la recherche de l'enfant. Suivant l'étoile, les mages arrivent près de Jésus qu'ils adorent et auquel ils offrent l'or, l'encens et la myrrhe. « Puis, divinement avertis en songe de ne pas retourner vers Hérode, ils regagnent leur pays par un autre chemin. » (2, 12). Les évangiles apocryphes mentionnent l'épisode en y ajoutant des détails[1]. De ce récit, c'est l'épisode de l'adoration des mages qui a été le plus souvent représenté.

Ce récit biblique légendaire ne s'éclaire que par une lecture mythique et un jeu d'intertextualité avec le Psaume 72[2], voulant que la nature messianique de Jésus soit reconnue par des personnages importants, les mages, comme par le petit peuple, les bergers[3].

L'évangéliste ne précise pas le nombre des mages. Il semble que ce soit Origène (185-224) qui le premier en fixe le nombre à trois[1], information reprise par Maxime de Turin et Léon le Grand. Tertullien en fait des rois en s'appuyant sur une prophétie tirée des psaumes de David (67, 30)[1], ce que confirme Césaire d'Arles[1]. Enfin c'est sans doute au IXe siècle qu'apparaissent les noms de Gaspard, Melchior et Balthazar dans le Liber Pontificalis de Ravenne[1].

Iconographie

Sarcophage chrétien, IVe siècle.

Le thème apparaît dans l'art des catacombes en liaison avec celui de la nativité[1], puis de façon autonome. Il s'agit d'un des thèmes les plus populaires de l'iconographie chrétienne. Les premières représentations ne distinguent guère les trois mages. Elles figurent le Christ et Marie, les mages portant les présents, l'étoile qui les a guidé et les chameaux qui leur ont servi de monture, plus tard des chevaux. Le Christ accepte les présents ou bénit le mage qui s'incline devant lui. Les deux autres mages regardent la scène ou observent l'étoile.

Vers 1220, Codex Bruchsal 1, Bl. 11r, Karlsruhe

Elles apparaissent ensuite dans l'art monumental, dans l'enluminure (missels, livres d'heures). À partir du XIVe siècle, les représentations peintes, fresques puis plus tard toiles, de l'adoration des mages se multiplient dans les églises, popularisées au théâtre par les mises en scène des mystères médiévaux. Peu à peu ces représentations deviennent plus pathétiques, insistant sur le contraste entre le dénuement de Marie et Joseph et la richesse des costumes des rois mages, ainsi que sur l'inversion de la scène d'hommage d'ordinaire rendue aux rois, mais ici rendue par des rois à un simple nouveau-né. Les trois hommes représentent très tôt les trois âges de la vie[1]. Le nouveau-né complète d'ailleurs la série des trois âges qui deviennent ainsi quatre. C'est le roi ou le mage le plus âgé qui est représenté agenouillé devant l'enfant, formant avec lui un couple symbolique, l'articulation du passé et du futur.

Selon une autre interprétation, les trois rois représentent les trois parties du monde alors connues : Europe, Asie et Afrique, d'où la présence, notamment chez les peintres nordiques et plus tardivement italiens, d'un roi africain.

Giacomo Serpotta, Adoration des mages (détail), église du Saint-Esprit, Agrigente.

Le nouveau-né est généralement assis sur les genoux de Marie derrière laquelle se tient souvent Joseph. Un ange (Giotto) les accompagne parfois. Les trois rois se tiennent devant l'enfant. De nombreux détails anecdotiques (voire ésotériques dans le cas de Jérôme Bosch), se multiplient dans les représentations.

Rappel des éléments iconographiques qui définissent l'Adoration des mages 
  • Présence des membres de la sainte Famille : Jésus, la Vierge Marie et plus tardivement Joseph
  • Présence des trois rois mages, leur symbolique propre et leur présents: myrrhe, or et encens, leur cortège.
  • À partir de la Renaissance : le lieu même de la Nativité (étable ou architecturée) et son entourage proche :
    • la mangeoire
    • les animaux (le bœuf et l'âne)
    • le paysage environnant, campagne ou villes, ou même ruines antiques
  • ...

Tableaux célèbres

XIVe siècle

XVe siècle

Adoration des mages par Gentile da Fabriano, 1423.

XVIe siècle

XVIIe siècle

XVIIIe siècle

Source d'inspiration

Notes et références

  1. a, b, c, d, e, f et g La Bible et les saints, guide iconographique, Gaston Duchet-Suchaux et Michel Pastoureau, 1990.
  2. Ps 72. 10-11.
  3. René Laurentin, Les évangiles de l'enfance du Christ, Desclée de Brouwer, , p. 431.
  4. « Amahl and the night visitors », sur youtube, (consulté le 1er mai 2016).

Articles connexes

Liens externes